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诺贝尔医学奖授予mRNA疫苗科学家!她曾失业 患癌
www.bcbay.com | 2023-10-02 17:53:41  温哥华港湾 | 0条评论 | 查看/发表评论

温哥华港湾(BCbay.com)芝麻糊综合报道:刚刚!2023 年诺贝尔生理学或医学奖获得者公布!

获奖者为mRNA新冠疫苗科学家

据路透社等新闻媒体报道,今天(10月2日,周一)早上,瑞典斯德哥尔摩卡罗林斯卡学院(Karolinska Institute)的诺贝尔大会宣布,将2023年诺贝尔生理学或医学奖奖项授予匈牙利裔美国科学家卡塔林·卡里科(Katalin Karikó)和其美国同事德鲁·韦斯曼(Drew Weissman)。

大会表示,在现代人类健康面临的最大威胁之一期间,他们发现了核苷酸基修饰,为mRNA疫苗的前所未有的开发速度做出了贡献。

他们将共享1100万瑞典克朗奖金(约合136.7万加元)。

诺贝尔医学奖委员会成员 Rickard Sandberg 表示,“mRNA 疫苗与其他 Covid-19 疫苗一起已被注射超过 130 亿次。他们共同拯救了数百万人的生命。”mRNA的革命性技术也彻底开启了医学的新篇章。

它有可能被用来开发针对疟疾、呼吸道合胞病毒和艾滋病毒等其他疾病的疫苗。它还为癌症等传染病提供了一种新方法,并有望实现个性化疫苗。

卡里科是德国生物技术公司 BioNTech 的前高级副总裁兼RNA 蛋白质替代业务负责人,现为匈牙利塞格德大学教授和宾夕法尼亚大学 (UPenn)兼职教授。

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“我们工作不是为了任何形式的回报,”卡里科多年来一直在努力为她的研究寻找资助,她在被斯德哥尔摩的电话吵醒几个小时后,在宾夕法尼亚大学费城校区与韦斯曼一起发表讲话时说道,“重要的是要有一个有用的产品。”

共同获奖者、宾夕法尼亚大学疫苗研究教授韦斯曼表示,获胜是“一生的梦想”,并回忆起与卡里科 20 多年来的密切合作,包括在深夜发电子邮件,因为他们都遭受了睡眠不宁的困扰。

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卡里科的传奇人生

可以说,作为“mRNA新冠疫苗之母”,卡里科的人生充满神奇色彩。

——国内攻坚郁郁不得志

1955年,卡塔林·卡里科出生在匈牙利南部一个名叫Kisujszallas的小镇。她的父亲,是镇上一名屠夫。当时,他们住在只有1个房间房子,没自来水也没冰箱。

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卡里科生性乐观好奇,从小就喜欢在父亲工作时,默默地观察动物的心脏和内脏,从此便爱上了生物,立志成为一名科学家。

1973年,卡里科考入匈牙利名校塞格德大学(University of Szeged),义无反顾地选择了理科。在大学里,她第一次在一场学术报告里听说了信使RNA(mRNA),它携带着DNA中的遗传信息,直接指导蛋白质的合成,承担着“传讯者”的角色。卡里科对这种神奇的分子产生了浓厚的兴趣。

诺贝尔医学奖授予mRNA疫苗科学家!她曾失业 患癌

1978年,她选择攻读博士学位,重点研究mRNA的应用。

在那个时期,在基因工程诞生不久,基因治疗的概念也应运而生,但这些操作均是以DNA为目标,而卡里科却认为mRNA更有前途。

1982年,卡里科顺利获得了生物学博士学位,她选择了进入匈牙利科学院塞格德生物中心(Biological Research Centre, Szeged)生物物理研究所。当时,许多人博士毕业后去美国留学深造,但卡里科对此并不动心,她认为国内同样可以实现自己的愿望。

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遗憾的是,卡里科这个美好愿望于1985年破灭了。因为,几年下来,她不仅没能突破信使RNA的研究瓶颈,同时,还因专心研究信使RNA,没有别的科研成果,而被工作单位给解雇了。

——远赴美国披荆斩棘

多年后,卡里科在一次接受采访时曾表示,如果她继续留在匈牙利国内,很有可能成为一个充满抱怨的、平庸的科研人员。无路可退的卡里科不得不重新开始找工作。一开始她想在欧洲找个职位,但最终,她只能远赴大西洋彼岸的费城。在那里,美国天普大学(Temple University)为她提供了一个博士后职位。

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没有手机、没有信用卡,夫妇两人带着年仅两岁的女儿,踏上了异国他乡。政府不允许兑换超过100美元的现金,他们就在黑市卖掉了车,把900英镑缝在女儿的泰迪熊里偷偷带出境。

卡里科说:“我们没有回头路。我们在那里举目无亲。”

然而,到了美国,卡里科的科研之路同样荆棘满布。

那段时间,研究信使RNA的科学家并不在少数,但摆在大家面前的,还有一个致命难题:信使RNA在到达靶细胞之前,会被人体的防疫系统破坏,简单的话说,就是信使RNA会引起人体免疫系统的过度反应。

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在当时看来,这几乎就是不能完成的事,经历过无数次失败后,信使RNA也渐渐成了一个悬而未决的难题,大多数科学家都放弃了。

自然而然,面对着卡里科的一心扑在信使RNA上的研究,Temple大学没能批准她的科研经费,研究团队也散了。

还好,天无绝人之路。1989年,宾夕法尼亚大学的心脏病专家Elliot Barnathan博士为卡里科提供了一份工作。

卡里科的新职位为研究助理教授,要比其原先的降了好几个级别,比副教授还要低一些,几乎就不可能获得终身教职。 

然而,也就在这份工作里,卡里科迎来了一次不小的突破。她和Barnathan博士合作,将信使RNA导入到细胞中,成功的合成了mRNA编码的蛋白!

这也就意味着,也许他们可以使用mRNA来改善心脏搭桥手术的血管,甚至还可以使用该技术来延长人类细胞的寿命!

但遗憾的是,当时针对mRNA的研究已如“一潭死水”,卡里科的研究成果不仅不被看好,也没有获得业内的关注。

进入宾夕法尼亚大学的当年,卡里科就提交了基金申请,想尝试采用mRNA开发疫苗。在这样的主流背景下,申请失败了。然而没想到,随后几年,年年申请,年年被拒,竟达八年无法为这一课题申请到基金。

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1995年,宾夕法尼亚大学决定将卡里科降职,原本一直在向教授职位努力的她,只能从一个个高级科学家们的实验室辗转,变为人手不够时的“替补”,彻底陷入了人生的低谷。

卡里科说,"宾大的前主席对我的态度很糟糕,一度把我赶出了实验室,他告诉我,我可以去动物园附近一间小屋作为我的实验室。"

卡里科回忆,她在被降职后要求宾大的新主席恢复她以前的职位,却被告知她不是 "教员的料"。

更惨的是,这个节骨眼,她又被诊断出癌症,需要进行两次手术,而她的丈夫由于签证问题不得不滞留在匈牙利,长达半年无法返美。她只能一边接受治疗,一边照顾孩子。

诺贝尔医学奖授予mRNA疫苗科学家!她曾失业 患癌

一般人有此遭遇,早就离开学术界了,但卡里科还是熬了下来。她时刻告诉自己,“我想过去别的地方,研究别的东西。我还想过可能是我不够优秀,不够聪明。我努力说服自己:万事已经俱备,我只需要把实验做得更漂亮就行了。”

——不懈努力终迎曙光

好在,卡里科最终康复了,并继续开展自己的实验。由于各方限制,做事可谓举步维艰。没经费订杂志,为了看到最新的论文,她还得去复印。

幸运女神终将眷顾不懈努力的人。

一次在复印机前的偶遇寒暄,改变了卡里科面临的窘境。

诺贝尔医学奖授予mRNA疫苗科学家!她曾失业 患癌

卡里科回忆道,“那天我正在扫描东西,韦斯曼博士正好也在,我向他介绍,我是一名RNA方向的科学家,我目前着力在研究信使核糖核酸mRNA在疾病预防方面的前景。“

“万万没想到,韦斯曼也告诉我,他正在想研发针对HIV艾滋病的疫苗,或许需要利用携带特定遗传信息的mRNA,来诱发人体产生特定病毒蛋白。“

于是,两人一拍即合,正式开展“韦斯曼-卡里科项目”。

在攻克了无数的研究瓶颈,以及经过千万次的不懈实验后,他们终于发现“mRNA能用于改变细胞功能“,实现突破性的进展。

然而,学界和市场,却给他们泼了很多盆冷水。

当他们拿着自己的mRNA技术项目,向各大基金委申请研究经费时,项目审核小组无一认为mRNA是很好的治疗方案,全部拒绝了他们的申请。

于是,他们转向各大一流科研期刊投稿,但基本石沉大海,只有《免疫学》杂志在2005年勉为其难刊发了他们的论文,但并没有引起太多人关注。

重重打击下,他们并没有放弃,继续在实验室日夜奋战。

其后,他们成功完成了在猴子身上的活体实验,进一步证明,mRNA技术,可以诱使动物选择制造蛋白质。而这样的技术,或能促使人体制造胰岛素,以治疗糖尿病等基础性疾病上,同时,还能用于制造疫苗。

诺贝尔医学奖授予mRNA疫苗科学家!她曾失业 患癌

在受到很多药厂和风投的无视后,终于,美国的生物技术公司Moderna和德国的医药公司BioNTech抛来了橄榄珠,愿意提供资金,以帮助后续研究。

随着mRNA技术在应用过程中的进一步改进,两家公司距离真正的市场成功越来越近。

2017年,Moderna开始开发寨卡病毒mRNA疫苗;

2018年,BioNTech与辉瑞公司合作开发流感mRNA疫苗,尝试从实验室走向应用;

不过,市场仍不买账,投资者对mRNA疫苗应用前景并不看好,两家公司只能 “艰难度日”。

直至2020年初,新冠肺炎暴发,新冠病毒蔓延全球。

其后的故事,我们全都知道了…

——成功后保持低调

真正的成功人士,并不会到处吹嘘自己的光辉成就,更不会因成功而得意忘形。

辉瑞和Moderna的疫苗,mRNA是背后技术的关键,有效率高达95%。

Moderna的CEO Stephane Bancel和投资人以及BioNTech的老板Ugur Sahin公司股价暴涨,身价上亿,赚得盘满钵满。

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天壤之别的是,研发mRNA技术的幕后功臣卡里科的分红,只有区区300万美元。

不过,卡里科对此很坦然,"这一切都还好。我只是喜欢我的工作,相信它所有可能性。我很高兴自己活得足够长,能看到我的作品结出果实。"

卡里科说,没有打算拿新冠疫苗获得的300万美元分红,用来买房或者改善生活条件。

她说,"我喜欢我所拥有的一切,喜欢我生活的地方和我所做的事情。我每天都很忙。什么都不会改变。"

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当被问道“在过往年薪不到6w刀,科研处处碰壁的时候,是什么支持她没有放弃“时,卡里科只是微微一笑道,“mRNA是我热爱的东西,我从没想过它和金钱有何关系。“

现在,卡里科和丈夫仍然住在费城外郊区一栋简陋的房子里,对工作痴狂的她,仍每天早上5点起床,跳上客厅里的划船机,用她那带有浓重口音的英语,就抗原、蛋白质、细胞等问题,跟丈夫交流切磋。

鲜有人留意的是,在卡里科沉默苦闷的研究岁月中,比她出名更早的是她的女儿祖萨娜·弗朗西亚(Zsuzsanna Francia)。也许是继承了母亲坚忍不拔的精神,祖萨娜在2008年北京奥运会和2012年伦敦奥运会上连续夺得了划船比赛冠军…

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向卡里科和韦斯曼致敬!向广大默默坚守专业、砥砺前行的的科研人致敬!

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