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NASA双胞胎实验 长居太空可致基因变异
www.bcbay.com | 2019-04-13 11:16:37  明报 | 0条评论 | 查看/发表评论

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  太空人斯科特2015年起在国际太空站驻守长达340日,并接受监察。图为斯科特(右)与他的双胞胎兄弟马克(左)。(路透社)

  美国太空总署(NASA)以一对双胞胎兄弟做研究,分析人类在太空长期生活的身心影响,结果发现,长期在太空生活的一方出现基因变异,当中大部分变异在返回地球后回复正常,只有小部分变异较长期持续,但相信对身体无碍。有专家认为变异不大,意味人类或能承受较先前估计更长的太空之旅,不过仍待进一步研究。今次研究预测长途太空航行或会遇到的问题,有助为人类登陆月球以至火星做好准备,包括研制太空人药物。

  NASA在2015年派50岁太空人斯科特(Scott Kelly)驻守国际太空站340日,其间他定期进行记忆力及反应速度的测试,并将血液、尿液及粪便样本送回地球供科学家化验。同一时间,其双胞胎兄弟、前太空人马克(Mark Kelly)则留在地球作相同测试比对。

  科学家比较两人的生命体征数据,发现返回地球后的斯科特出现基因变异,有数千个原本较少活动的基因活化,包括一种编码蛋白质、帮助修复受损DNA的基因,估计是与太空辐射水平较高有关,令细胞需要不断修复辐射造成的损伤。其免疫系统的基因亦有活化迹象,原因未明。参与研究的遗传学家梅森(Christopher Mason)坦言未知这项变化孰好孰坏,认为未来需要更多太空人的数据。

  与首半年相比,其身体变化在后半年放缓,显示人体或能逐渐适应太空环境。

  肿瘤学家贝利(Susan Bailey)的团队发现,斯科特在太空期间,其染色体末端的端粒(telomere)显着变长15%。端粒会随年龄增长而变短,被视为细胞老化的征兆之一,而斯科特的细胞则有回复年轻的迹象,贝利估计或因为太空刺激其身体制造新细胞。他回到地球后,端粒长度在48小时内大部分回复正常,甚至变得比出发前更短,其他大部分变异亦在6个月内回复,只有近9%的基因仍保持变异状态。

  有科学家相信,这些基因突变不会构成健康威胁,惟亦有专家指出现阶段难以证明会否有害身体,包括导致癌症。

  斯科特在认知测试表现亦较升空前逊色,未知是否与生理变化有关。斯科特回到地球后,曾表示出现痛症及失眠等问题,他认为这些因素影响其认知测试表现。由于需要重新适应重力及昼夜规律,不少太空人均会遇到类似问题。有科学家忧虑,若长途太空航行会降低认知能力,太空员执行任务时必须采取快速而准确的行动。

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